El cinturón de sargazo que se extiende desde África hasta el Golfo de México

Los científicos de la Universidad del Sur de Florida en la Facultad de Ciencias Marinas de San Petersburgo, a través de observaciones satelitales de la NASA,   han descubierto un cinturón de sargazo que se extiendes desde África occidental hasta el Golfo de México.

Un artículo publicado en Auke Kalert, portal de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS), establece que en 2018, más de 20 millones de toneladas flotaron en las aguas que bordean el Atlántico tropical, el Mar Caribe, el Golfo de México y la costa este de Florida.

En el documento, Chuanmin Hu, de la Facultad de Ciencias Marinas de la USF, quien dirigió el estudio, ha estudiado Sargassum utilizando satélites desde 2006. Hu encabezó el trabajo con el primer autor, el Dr. Mengqiu Wang, académico postdoctoral en su Laboratorio de Oceanografía Óptica en la USF.

El sargazo también ha afectado el turismo en México.

El equipo incluyó a otros miembros de USF, Florida Atlantic University y Georgia Institute of Technology. Los datos que analizaron en el espectrorradiómetro de imágenes de resolución moderada (MODIS) de la NASA entre 2000-2018 indican un posible cambio de régimen en las floraciones de Sargassum desde 2011.

En las imágenes satelitales, se produjeron floraciones importantes en todos los años entre 2011 y 2018, excepto 2013. Esta información, junto con las mediciones de campo, sugiere que no hubo floración en 2013 porque las poblaciones de semillas de Sargassum medidas durante el invierno de 2012 fueron inusualmente bajas, dijo Wang.

Antes de 2011, la mayor parte del Sargassum flotante libre en el océano se encontraba principalmente en parches alrededor del Golfo de México y el Mar de los Sargazos. El mar de los Sargazos se encuentra en el extremo occidental del Océano Atlántico central y lleva el nombre de su popular residente de algas.

En dosis dispersas en el océano abierto, Sargassum contribuye a la salud del océano al proporcionar hábitat para tortugas, cangrejos, peces y aves y, como otras plantas, producir oxígeno a través de la fotosíntesis. Pero gran parte de estas algas puede desplazar a las especies marinas, especialmente cerca de la costa.

En 2011, las poblaciones de Sargassum comenzaron a explotar en lugares donde no había estado antes, como el Océano Atlántico central, y luego llegaron a los enormes abismos que asfixiaron las costas e introdujeron una nueva molestia para los entornos y las economías locales.

«La química del océano debe haber cambiado para que las flores se salgan de las manos», dijo Hu. Sargassum se reproduce a partir de fragmentos de la planta madre, y probablemente tiene varias zonas de iniciación alrededor del Océano Atlántico. Crece más rápido cuando las condiciones de los nutrientes son favorables, y cuando su reloj interno hace tictac en favor de la reproducción.

El equipo identificó los factores clave que son críticos para la formación de la floración: una gran población de semillas en el invierno restante de una floración previa, la entrada de nutrientes de África Occidental en invierno, y la entrada de nutrientes en la primavera o verano del río Amazonas.

Dichos nutrientes descargados pueden haber aumentado en los últimos años debido al aumento de la deforestación y el uso de fertilizantes, aunque Hu señaló que la evidencia de enriquecimiento de nutrientes es preliminar y se basa en los limitados datos disponibles, y el equipo necesita más investigación para confirmar esta hipótesis. Además, el Sargassum solo crece bien cuando la salinidad es normal y las temperaturas de la superficie son normales o más bajas.

«La biogeoquímica oceánica de la Tierra está cambiando en respuesta a forzamientos naturales y humanos. El Gran Cinturón de Sargassum del Atlántico sugiere que podríamos estar presenciando cambios en los ecosistemas de nuestro océano que podrían tener implicaciones importantes para los organismos marinos y los servicios de los ecosistemas, de los que dependen los humanos», dijo el Dr. Paula Bontempi, quien administra el Programa de Biología Oceánica y Biogeoquímica de la NASA y se desempeña como directora adjunta interina de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA en la sede de la NASA.

«Todo esto está relacionado en última instancia con el cambio climático, ya que el clima afecta las precipitaciones y la circulación oceánica e incluso las actividades humanas [que pueden llevar a la proliferación de Sargassum], pero lo que hemos demostrado es que estas floraciones no se producen debido al aumento de la temperatura del agua». Hu dijo. «Probablemente están aquí para quedarse».

 

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